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浅谈粒子计数器的原理

光学粒子计数器是利用丁达尔现象(Tyndall Effect)来检测粒子。丁达尔效应是用John Tyndall的名字命名的,通常是胶体中的粒子对光线的散射作用引起的。一束明亮的光照在空气或雾中的灰尘上,所产生的散射就是丁达尔现象。

当折射率变化时,光线就会发生散射。这就意味着在液体中,汽泡对光线的散射作用和固体粒子是一样的。米氏理论(Mie Theory)描述了粒子对光的散射作用。

Lorenz-Mie-Debye理论***早由Gustav Mie提出[2、3],它描述了光是如何朝各个不同方向散射的。具体的散射情况决定于介质的折射率、粒子对光的散射作用、粒子的尺寸和光的波长。具体介绍米氏理论的细节超出了本文的范围;但是,有很多公共领域的应用都可以用来验证光是如何散射的[4]。

光的散射情况会随着粒子尺寸的变化而变化。在粒子计数器中,米氏理论***重要的结果以及它对光散射的预测都与之相关。当粒子尺寸比光的波长要小得多的时候,光散射主要是朝着正前方(图1a)。而当粒子尺寸比光波长要大得多的时候,光散射则主要朝直角和后方方向散射(图1b)。

图1光的散射与粒子尺寸的关系。

光可以看做是沿着传播方向进行垂直振荡的波。这一振荡方向就是所谓的偏振。入射光的偏振非常重要。在以前的例子里,光的散射是在入射光的偏振平面内进行测量的。

粒子尺寸在5μm时的散射情况类似(图2a);而具有偏振现象,粒子尺寸在0.3μm(图2b)时的散射情况有很大不同。由于用对数表示,变化不到十倍的,都看不到了。

图2 垂直平面的散射作用。

散射光的强度随着频率的改变而变化:较短的波长意味较强的散射。在其他条件都相同的情况下,蓝光的散射强度大约是红光的10倍。大部分粒子计数器采用的都是近红外或红色激光;直到***近,这还都是***符合经济效益的选择。蓝色气体和半导体激光器价格都很贵;而且半导体激光器的使用寿命也很短。

空气粒子计数器

在传感器的出口处有一个真空装置,把空气经过传感器抽走。而空气中的粒子则将激光散射。散射光又会被后面的聚光镜聚焦到光学探测器上,随后把光转换成电压信号,并且进行放大和滤波。此后,这个信号从模拟的转换成数字信号,并且由微处理器对它进行分类。微处理器也会通过接口将计数器连接到控制数据收集系统上。

激光

气体激光器发明于1960年,而半导体激光器发明于1962年。开始时这些激光器很贵,但是随着它们变成具有经济效益时,在粒子计数器中,就用气体激光取代了白光。而到了20世纪80年代末,在绝大多数场合下,更便宜的半导体激光器又取代了气体激光器。

用于粒子计数的激光器有两种:一种是气体激光器,如氦氖(HeNe)激光器和氩离子(argon-ion)激光器;另外就是半导体激光器[5]。气体激光器能够生产强烈的单色光,有时甚至是偏振光。气体激光器产生准直高斯光束,而半导体激光器则产生出一个小的发散点光源,通常发散光有两个不同的轴,并且总是出现多种模式。由于发散光具有多轴性,半导体激光器通常都有一个椭圆形的输出,这带来了一定的挑战,也带来了一定的优势。不同轴的散射光意味着要么勉强接受这一椭圆形的输出,要么设计一套复杂而昂贵的光学镜来做补偿。另一方面,椭圆光束很适合用于某些应用,利用长轴,可以得到更好的覆盖范围。

总之,氦氖激光器的输出“直接可用”,无需增加任何光学元件。要想产生类似于氦氖激光器的光束,从半导体激光器出来的光必须经过透镜聚焦,这会导致光能的损耗。但是,半导体激光器的成本低、体积小、工作电压低、功耗小,成为粒子计数器的***佳选择。

在要求高灵敏度的应用中,氦氖激光器可以用于开式腔模式[6],产生很大的功率(图4)。因为样本要通过光学空腔谐振器,当粒子浓度较高时,激光会中断(无法维持“Q”因子),所以此时这种类型的激光不适用。

入口喷嘴

进入粒子计数器的入口样本对计数器的分辨率起着至关重要的作用。入口有两种类形:一种是扁平的(宽10mm,高0.1mm),另一种是内径为2-3mm的圆形。入口喷嘴为扁平的时,通常激光束是一条与喷嘴同轴的窄线。

而入口喷嘴为圆形时,激光束则通常与入射口的轴线大致成直角。粒子会通过一个非常狭窄,强度很高的激光面。

每种类型的喷嘴各有优缺点。扁平喷嘴出来的气流速度相当均匀,它通过激光束中***强而且***均匀的部分,因此精度***高。

但是,扁平喷嘴的横截面小,意味着要求真空度高于圆形喷嘴,这样会增加能耗(这点非常重要,特别是在采用电池供电时)。扁平喷嘴的制造比较复杂,价格也较高,而且它和激光之间的配合也是一个问题。

圆形喷嘴比较简单,因为它的横截面较大,对于速度相同的气流,对真空度的要求也较低,所以当空气吸入时,能耗也较小。相对于扁平喷嘴,气流速度较低意味着每个粒子散射的光也更多。圆形喷嘴的缺点在于它会降低气流的均匀性,而且激光束的功率不是均匀的;光束会变粗,因而精度较低。

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